Chinese geneticus verdacht van genetisch manipuleren van baby’s, onder huisarrest

Is hij gearresteerd, omdat hij te veel heeft verteld?

De Chinese onderzoeker He Jiankui is naar verluidt onder huisarrest geplaatst door de universiteit waarvoor hij werkte in Shenzhen, in het zuiden van China, toen hij terugkeerde van een conferentie in Hong Kong.

He Jiankui, een hoogleraar aan de Southern University of Science and Technology (SUST) in Shenzhen, sprak op 28 november voor een volle zaal van ongeveer 700 mensen, tijdens de Human Genome Editing Summit aan de Universiteit van Hong Kong.

Hij zei dat hij de technologie, die bekend staat als CRISPR-Cas9,  had gebruikt om de embryonale genen van, een inmiddels geboren, meisjes-tweeling genetisch te manipuleren.

De uitspraak van He, die niet is geverifieerd, leidde tot internationale verontwaardiging over de ethiek en veiligheid van dergelijk onderzoek.

Terwijl He centraal stond in een verhitte ethische discussie over zijn beweringen van de eerste genetisch gemodificeerde baby’s ter wereld, zei hij trots te zijn op zijn werk en onthulde hij dat er een tweede “potentiële” zwangerschap was als onderdeel van het onderzoek.

De organisatoren van een andere conferentie waar He beweerde de genen te hebben bewerkt, veroordeelden op 29 november ook het werk en noemden het “zeer verontrustend” en “onverantwoordelijk”.

“Zelfs als de wijzigingen worden geverifieerd, was de procedure onverantwoord en voldeed niet aan de internationale normen”, zei het organiserende comité van de Second International Summit on Human Genome Editing, die in Hong Kong wordt gehouden, in een verklaring.

De voorzitters van de U.S. National Academy of Sciences (NAS) en de U.S. National Academy of Medicine (NAM) toonden zich ook bezorgd over He zijn werk.

“De gebeurtenissen in Hong Kong deze week tonen duidelijk de noodzaak aan voor ons om specifiekere normen en principes te ontwikkelen waar de internationale wetenschappelijke gemeenschap mee kan instemmen”, zeiden NAS-voorzitter Marcia McNutt en NAM-voorzitter Victor Dzau in een verklaring.

De commissie riep op tot een onafhankelijke beoordeling van He’s claims.

He’s “prestatie” werd aanvankelijk positief in het nieuws gebracht door de Chinese Communistische Partij (CCP) in de staatskrant People’s Daily op 27 november. Maar na internationale veroordeling veranderde de houding van de partij snel.

Op 29 november gaf de CCP opdracht tot tijdelijke stopzetting van het onderzoek naar gen-bewerking.

He Jiankui werd teruggebracht naar zijn universiteit en is op 28 november op de campus onder huisarrest geplaatst door de rector van de universiteit, Chen Shiyi, meldde de krant Ming Pao uit Hongkong.

Deze technologie voor gen-bewerking is uitgevonden in de Verenigde Staten en is relatief eenvoudig na te doen. De internationale wetenschappelijke gemeenschap heeft echter strikte protocollen tegen het gebruik ervan op menselijke proefpersonen. Waarnemers geloven dat dit experiment alleen zou hebben kunnen plaatsvinden in de atheïstische en morele wetteloosheid gecreëerd door de CCP.

Caoji, de online alias van een internetgebruiker die zichzelf omschreef als een voormalig hoogleraar aan een universiteit in Shanghai, schreef op 30 november dat He’s ‘Gen design-baby’-experiment gepromoot werd door hoge CCP-functionarissen. He’s universiteit, SUST, was verantwoordelijk voor het project en hij voerde het in het geheim uit.

Met honderden miljoenen yuan financiering bij SUST, en gezien het feit dat He een onderzoeker is, verbonden met het ‘Duizend talenten plan’ van de CCP, gelooft Caoji dat het experiment niet had kunnen plaatsvinden zonder staatssteun.

Het ‘Duizend talenten plan’, een ambitieus initiatief om buitenlandse experts naar China te halen, is bijzonder zorgwekkend voor Amerikaanse functionarissen. Het programma werd in december 2008 door het Chinese communistische regime opgericht om academici en onderzoekers naar China te halen. Het programma is door het Amerikaanse National Intelligence Council beschreven als een middel om technologieoverdracht  vanuit de Verenigde Staten naar China mogelijk te maken.

Caoji gelooft dat het schenden van de onderzoeksethiek, niet de fout is waar de CCP over valt, maar dat hij “per ongeluk een staatsgeheim lekte”.

Sina meldde op 27 november dat de fondsen voor de “Gen-gemodificeerde design-baby” afkomstig waren van SUST, en dat er volgens de website van de universiteit van SUST “geïnformeerde toestemming” is voor het doel baby’s te produceren die geboren worden met immuniteit tegen HIV-1.

 
SOORTGELIJKE ARTIKELEN