Hongkongers beginnen een nieuw protestfront – met hun portemonnee

HONG KONG – Na maanden van intense aanvaringen op straat tussen demonstranten en politie, brengen Hongkongers hun meningsverschil nu naar binnen.

Ondanks dat er sinds juni miljoenen mensen door de straten marcheren, heeft de regering van Hong Kong niet gereageerd op de eisen van demonstranten, waaronder vrije verkiezingen en een onafhankelijk onderzoek naar het gebruik van geweld door de politie.

Dus nu bereiden zich voor op de lange termijn en willen ze de regering onder druk zetten om aan hun eisen te voldoen door haar langdurige afhankelijkheid van pro-Peking-bedrijven te verstoren.

Sinds de soevereiniteitsoverdracht van het grondgebied van Groot-Brittannië naar China in 1997, is de economie van de stad onverbiddelijk verweven geraakt met die van het Chinese vasteland.

Volgens de statistieken van het Chinese ministerie van Handel gaat ongeveer 72 procent van China’s directe buitenlandse investeringen van China via Hongkong, hetgeen ongeveer tien jaar geleden minder dan de helft was.

En sinds de overdracht zijn de fusies en overnames in de stad vervijfvoudigd, aangezien Chinese bedrijven van het vasteland hun dochterondernemingen in Hong Kong gebruiken om buitenlandse aankopen te doen.

Veel Chinese bedrijven, staats- en particulier, kiezen ook voor een beursnotatie in Hong Kong om toegang te krijgen tot buitenlands kapitaal. Acht van de tien grootste bedrijven van de stad qua marktkapitaal zijn Chinees.

Chinese banken hebben meer activa in Hong Kong dan geldschieters uit welke andere regio dan ook, aldus de door ‘Natixis’ opgestelde gegevens van de Hong Kong ‘Monetary Authority’. En in 2018 werd van de Hongkongse markt in leningen verstrekt door buitenlandse financiering in Amerikaanse dollars 33 procent door Chinese bedrijven geleend.

“Hong Kong is zeer strategisch voor zowel de geldstromen China in als uit. Door die [financiële] sector te beheersen, beheersen zij [het Chinese regime] feitelijk de rijkdom van Hong Kong”, zei Law Ka-chung, een adjunct-professor in de economie aan de City University van Hong Kong.

De instroom van ‘rood kapitaal’, zoals de Chinese investeringen uit het vasteland soms worden genoemd, heeft ook – direct en indirect – Chinese staatsinterventie geïntroduceerd en een zakelijke omgeving waar spreken over onderwerpen die klanten van het vasteland kunnen verstoren wordt ontmoedigd.

“Als u zaken doet met betrekking tot China, kunt u niet iets doen dat tegen de opvattingen van de Chinese overheid ingaat”, zei Law. Hijzelf werd onlangs gedwongen ontslag te nemen als hoofdeconoom van het lokale kantoor van de ‘Chinese Bank of Communications’, nadat hij met de media had gesproken over de financiële vooruitzichten van de stad te midden van de aanhoudende protestbeweging, op een manier die afwijkt van het verhaal van de regering van Hong Kong. Peking en de regering van Hong Kong blijven de protesten consistent afschilderen als schadelijk voor de financiële en sociale stabiliteit van de stad.

Geel versus blauw

Een groeiend aantal Hongkongers van de huidige protestbeweging – welke ontstond tegen een inmiddels ingetrokken uitleveringswet die door velen werd gezien als een naderende bedreiging voor de autonomie van de stad door het Chinese regime – zien de dominantie van Chinees kapitaal en pro-overheidsbedrijven in de economie als nog een weerspiegeling van de inbreuk op hun leven door Peking.

Dus vinden ze manieren om de protesten in de economische sfeer te brengen.

Eén manier is om winkels, restaurants en andere instellingen die als pro-overheid of pro-politie worden beschouwd te boycotten.

Verschillende online gidsen die ‘geel’ – als pro-democratie – en ‘blauw’ – als pro-overheid – aanmerken zijn sinds juni ontstaan. Restaurants en winkels in de stad zijn begonnen met het plaatsen van gele goedkeuringsstickers, vergelijkbaar met een Michelin-gids voor degenen die de protesten steunen.

Plastic Flower is een computerprogrammeur die ‘NeoGuide’ heeft gemaakt, een online gids die de politieke richting van lokale restaurants en winkels aangeeft. Tijdens een interview in Lai Chi Kok, Hong Kong op 9 december 2019. (Shenghua / NTD)

Plastic Flower, zoals hij online bekend is, is de maker van NeoGuide, een kleur-gecodeerde kaart van de stad die aangeeft welke vestigingen geel, blauw of rood – door China gefinancierd of in eigendom van een persoon met nauwe banden met Peking – zijn.

Er zijn nu ongeveer 5.000 pinnen op de kaart. Elk item is gekoppeld aan verzameld bewijs van de politieke voorkeur van de winkel. Een diepere kleur geel wordt toegewezen aan degenen die meer openlijke steun voor de protesten tonen, zoals door voorraden en maaltijden te schenken aan demonstranten. Een diepere kleur blauw is gereserveerd voor degenen die openlijk hun steun hebben uitgesproken voor de overheid, zoals in interviews met lokale pro-Peking media.

Een dessertwinkel met een keurmerk label die het aanmerkt als een pro-protestvestiging, in Kennedy Town, Hong Kong, op 3 december 2019. (Annie Wu / The Epoch Times)

Sommige internetgebruikers hebben zich ingespannen om gele restaurants, wijnwinkels, kapsalons en andere vestigingen die een deel van hun winst doneren aan organisaties die demonstranten bijstaan, te promoten.

In juni maakte hij de tool als een voor iedereen zichtbare Google-map met pins die de locaties van winkels aangeven. In juli had het ongeveer een miljoen paginaweergaven gehad.

Maar ergens in juli verwijderde Google plotseling de kaart. Dus creëerde hij een nieuwe website om weer te geven.

Plastic Flower is overdag computerprogrammeur en besteedt ongeveer 15 uur per week aan het onderhouden van de site en het creëren van nieuwe functies voor de site.

‘NeoGuide’ heeft nu ongeveer 16.000 dagelijkse gebruikers, ofwel een half miljoen per maand.

Informatie over de achtergrond van de winkels wordt meestal ingediend via een vrij toegankelijk formulier, dat vervolgens wordt gecontroleerd door een team van ongeveer 20 vrijwilligers.

In een tijd waarin de autoriteiten van Hong Kong de eisen van demonstranten ondanks de massale opkomst voortdurend negeren, “kunnen we onze eigen contanten gebruiken om te stemmen voor iemand die onze stem doet luiden”, zei Plastic Flower.

Hij ziet dit als een effectieve manier om de regering onder druk te zetten, ook al is het onduidelijk of de autoriteiten uiteindelijk zullen luisteren. “De overheid heeft mensen nodig om geld uit te geven … en ik heb de ultieme vrijheid om te kiezen”, zei hij. “We proberen verschillende manieren binnen het bestaande systeem, hoewel het corrupt is … dit is een goede manier om het tenminste te proberen.”

Hij zei dat het aantal gele winkelmerken het aantal blauwe winkelmerken overtreft. Maar wat pure aantallen betreft, door de aanwezigheid van ketens van pro-overheid restaurants, zijn er meer blauwe winkels.

Hij hoopt dat pro-democratie winkels uiteindelijk een krachtige raad van ondernemingen kunnen vormen hetgeen de overheid zal dwingen met hen te onderhandelen.

Kai Fong Cafe, met meerdere labels van goedkeuring die het aanmerken als een pro-democratievestiging in Mongkok, Hong Kong, op 10 december 2019. Demonstranten zeggen ironisch genoeg dat deze winkels moeten worden “gestraft” of vaak bezocht. (Annie Wu / The Epoch Times)

Promotie campagnes

Andere internetgebruikers hebben speciale campagnes opgezet om meer mensen aan te moedigen gele winkels te begunstigen.

YY (een pseudoniem) is de organisator van een campagne die speciale kortingen biedt aan diegenen die binnen een bepaalde periode meer dan één deelnemende gele winkel bezoeken.

Ze kreeg het idee nadat ze een restaurant en een ‘bubble tea’-winkel een vergelijkbare actie had zien opzetten.

“Op deze manier kunnen we deze gele economische cyclus versterken en tegelijkertijd het effect creëren van het boycotten van blauwe winkels”, schreef ze in het Chinees via een interview op Telegram, een gecodeerde berichten-applicatie die veel demonstranten gebruiken om acties te plannen.

Ze voegde eraan toe dat deze inspanningen bedoeld zijn om het verhaal van de regering van Hong Kong tegen te gaan, dat de demonstranten op straat de welvaart en stabiliteit van Hong Kong in gevaar brengen.

“Dit idee van de ‘gele economische cyclus’ is om de regering en de blauwe winkels te vertellen dat de economische verliezen niet te wijten zijn aan protesten – het is een soort economische sanctie vanwege hun politieke houding”, zei ze.

YY hoopt ook dat de toegenomen consumptie in gele winkels voldoende financiële druk zal uitoefenen op winkels die “politiek neutraal” zijn – of zelfs sommige blauwe winkels – om de kant van de demonstranten te kiezen. Uiteindelijk hoopt ze dat het economische effect “het monopolie van grote conglomeraten” kan tegengaan.

Voor de actie nam YY contact op met winkels die eerder deelnamen aan algemene stakingen opgezet door demonstranten – een dag lang de zaak sluiten om de overheid onder druk te zetten aan hun eisen te voldoen.

Vakbonden

De afgelopen weken wisselen Hongkongers van tactiek. Ze richten nieuwe vakbonden op die pro-democratie intenties ondersteunen, met als doel in de toekomst effectievere stakingsacties te organiseren.

Mr. M is een van de organisatoren. Hij zei dat het idee kwam in november, nadat een bijeenkomst van kandidaten voor de districtsraad in Victoria Park plotseling door de politie werd afgebroken nog voordat het begon. De politie vuurde traangas en projectielen af om demonstranten te verspreiden die zich daar hadden verzameld.

“Veel mensen beseften dat ze zelfs geen kans hebben op een vreedzaam protest. Op online fora hebben we gesproken over de volgende stappen voor de sociale beweging”, zei hij in een telefonisch interview.

Geïnspireerd door de Poolse Solidariteitsbeweging en de Zuid-Koreaanse arbeidersbeweging uit de jaren tachtig die arbeiders mobiliseerde en uiteindelijk autoritaire regeringen omver wierp, vertelde M: “De macht van de algemene staking is om de samenleving te verlammen zodat de overheid, bedrijven, investeerders en verschillende partijen … moeten reageren. ”

Vooral in Hong Kong “zijn alle zakelijke en politieke sectoren met elkaar versmolten”, zei hij.

De grootste vakbond van de stad, met name de ‘Hong Kong Federation of Trade Unions’, is pro-Peking. De ‘Business and Professionals Alliance for Hong Kong’ is een pro-business politieke partij die ook pro-Peking is.

Sinds de overdracht behaaalt de hoogste ambtenaar van de stad, de algemeen directeur, de meerderheid van de stemmen van een meer dan 1.000 leden tellend kiescomité dat voornamelijk bestaat uit de zakelijke en politieke elite die pro-Peking zijn.

Nadat M en zijn team het idee op online fora en Telegram hadden gepost, begonnen mensen uit verschillende sectoren contact op te nemen met M en zijn team. Een Telegram-kanaal dat dergelijke vakbondsinspanningen promoot, waarvan M beheerder is, heeft momenteel meer dan 71.000 abonnees.

Om een nieuwe vakbond te registreren, moeten zeven mensen van hetzelfde bedrijf of branche een commissie vormen, die vervolgens regels en lidmaatschapsvereisten voor de vakbond opstelt. Na het indienen van een aanvraag zal het ‘Registry of Trade Unions’ binnen de ‘Hong Kong Labor Department’ bepalen of de vakbond wordt goedgekeurd. Na goedkeuring kondigt het register formeel de oprichting van de vakbond aan in een staatsblad.

Tot op heden zijn er 38 sectoren bezig met het oprichten van pro-democratie vakbonden, volgens M. Tien hebben de goedkeuring van de overheid gekregen en zijn begonnen met het werven van leden.

De grootste is de ‘Union for New Civil Servants’, zei M, met meer dan 1500 lidmaatschaps-aanvragen.

In hun missieomschrijvingen zijn de verwijzingen naar de protesten indirect, waardoor ze gemakkelijker goedkeuring van de overheid kunnen krijgen.

De ‘Hong Kong White Collar Connect Union’, voor administratie en kantoor-medewerkers, rekruteert momenteel. Het promotiemateriaal zegt: “wij zijn medereizigers” – met behulp van een Chinese term die demonstranten hebben gebruikt om naar Hongkongers te verwijzen die aan hun kant staan – “een Hong Kong creërend dat van ons is.”

De ‘HA Employees Alliance’, bestaande uit werknemers van ‘Hospital Authority’, het door de overheid geleide organisatie voor het beheer van de openbare ziekenhuizen in Hong Kong, stelt dat de organisatie “arbeiders onder druk heeft gezet en een klimaat van witte terreur heeft gecreëerd”, een term die verwijst naar de politieke druk en censuur waar sommigen mee te maken krijgen als ze de protesten steunen.

M zei dat hij hoopt dat de nieuwe vakbonden dit probleem kunnen aanpakken en werknemers tegen dergelijke censuur kunnen beschermen.

Voorlopig is zijn team bezig met het plannen van lokale wervings-evenementen.

Goede zaken

De pro-gele campagnes van demonstranten lijken aan kracht te winnen. Vaak zie je lange rijen voor gele winkels, zoals het Lung Mun Cafe in Tsim Sha Tsui, dat gratis maaltijden heeft verstrekt aan demonstranten met financiële problemen.

Ondertussen zei Plastic Flower van NeoGuide dat sommige vestigingen “doen alsof” ze geel zijn om extra omzet te behalen. Maar soms meldt een werknemers het pro-overheidsgedrag van een eigenaar aan NeoGuide, of maakt het bedrijf positieve opmerkingen over de overheid op sociale media.

In die gevallen onderzoekt NeoGuide de meldingen. Als het inderdaad “nep” gele winkels waren, markeert de gids ze zwart.

Plastic Flower ziet dergelijke bewegingen als een positief teken. “We dwingen hen een [andere] strategie te volgen om hun verliezen te voorkomen. We hebben wat macht gekregen.”

Koekjes in de vorm van een varkens-emoji die vaak wordt gebruikt op het populaire online forum, LIHKG, gebakken in de Wah Yee Tang-bakkerij in Sai Ying Pun, Hong Kong. (Tal Atzmon / NTD)

De Wah Yee Tang-bakkerij in het Sai Ying Pun-gebied begon deze zomer met het maken van mooncakes en koekjes met protestslogans en kent sindsdien een omzettoename van 20 procent in vergelijking met dezelfde periode vorig jaar, zei eigenaar Naomi Suen.

“Ik ben blij dat mensen nu het belang van kleine bedrijven inzien. Als mensen uitgaan, gaan ze meestal naar [restaurants] van grote bedrijven. Nu realiseren ze zich dat als er geen publieke steun is, kleine winkels zullen sluiten.” Ze hoopt dat Hongkongers kleine bedrijven zoals haar bakkerij zullen blijven ondersteunen, ook nadat de protestbeweging is beëindigd.

Mooncakes versierd met een populaire slogan van recente pro-democratie protesten, worden gemaakt ter voorbereiding op het jaarlijkse mid-herfstfestival in een bakkerij in Hong Kong, op 10 september 2019. Achterin haar kleine winkel haalt Hongkong-bakker Naomi Suen een vers dienblad met mooncakes tevoorschijn, elk met populaire slogans van recente pro-democratie protesten. (Nicolas Asfouri / AFP via Getty Images)

Suen gelooft dat de beweging Hongkongers dichter bij elkaar heeft gebracht. “Tijdens het mid-herfstfestival [toen klanten haar speciale mooncakes bestelden], zou elke klant zeggen: ‘ga you’ [een Kantonese zin om iemand aan te moedigen] … We moedigen elkaar aan.”

Door Annie Wu, Epoch Times

Paul Greaney van het zusterbedrijf NTD heeft bijgedragen aan dit rapport.

Volg Annie op Twitter: @annieeenyc

 
SOORTGELIJKE ARTIKELEN