Verzekeringszwendel beschadigt de trektochtenindustrie in Nepal

KATHMANDU, Nepal – Hoog in de Himalaya van Nepal werden de reddingsoperaties met helikopters ooit ingezet voor het redden van levens van buitenlandse wandelaars die last hadden van hoogteziekte of gestrand waren tijdens hun slopende tocht.

Maar een breed opgezette zwendelpraktijk waarbij helikopterbedrijven en reisorganisaties betrokken zijn, heeft een slechte naam gegeven aan de trektochtenindustrie van het verarmde land, een belangrijk onderdeel van de toeristische sector.

De openbaring van een massale verzekeringsfraude in de zomer van 2018, onthulde dat reisleiders wandelaars ervan overtuigden een reddingsoperatie in de bergen in gang te zetten om zo tienduizenden euro’s te incasseren van westerse verzekeringsmaatschappijen.

De meeste opgegeven medische noodsituaties voor reddingen, bleken later vals te zijn terwijl wel de commissie werd geïncasseerd door reisagenten, helikopterbedrijven en ziekenhuizen. Dit ontdekte een vijfkoppig panel dat door de overheid werd ingesteld. Uit onderzoek bleek dat de wandelaars werden opgenomen in een handjevol ziekenhuizen die zich richtten op toeristen en expats in Kathmandu, en die op hun beurt de medische rekeningen opbliezen.

Het panel onderzocht 10 helikopterbedrijven, zes ziekenhuizen en 35 trektocht- en reddingsbedrijven. Het bleek dat acht trektocht- en reddingsbedrijven, vier ziekenhuizen en drie helikopterbedrijven bij de zwendel betrokken waren.

Maar insiders uit de industrie zeggen dat de overheid, die beloofd heeft om hard op te treden tegen de overtredende bedrijven, geen enkele actie heeft ondernomen en hen in staat heeft gesteld om te blijven werken.

“Dit heeft het imago van Nepal beschadigd als een land waar wandelaars zelfs voor minder belangrijke ziekte worden geëvacueerd om van hun verzekering te profiteren”, aldus Ang Pemba Sherpa, algemeen secretaris van Trekking Agencies’ Association of Nepal.

Sherpa zei dat de overheid buitenlandse wandelaars gerustgesteld zou moeten hebben door de bedrijven die medeplichtig zijn aan de oplichterij te ontmaskeren.

“Maar ze werden niet gestraft, omdat deze bedrijven politieke bescherming genieten. Reisagenten die er niet bij betrokken waren, zijn zo ook met hen over één kam geschoren, wat de sector heeft beschadigd”, zei hij.

De zwendel heeft een slag toegebracht aan de sector, zei hij. “Het zou een daling van de toeristenaantallen in het voorjaarsseizoen kunnen veroorzaken.”

Terwijl reisorganisaties slechts een kleine 900 euro rekenen voor een tweeweekse tocht op Everest, kost een reddingsactie met een helikopter 2700 tot 5400 euro.

trekkers op weg naar Everest Base Camp
Wandelaars begeven zich op 23 oktober 2015 naar het Everest Base Camp, nabij Thuglha Pass, Nepal. (AP Foto/Tashi Sherpa)

Om de commissies te maximaliseren, hebben sommige helikopterbedrijven drie of vier wandelaars tegelijk vervoerd, maar voor drie of vier afzonderlijke reddingsreizen gefactureerd.

“Reisleiders zien dat er een kans is om geld te verdienen door te bellen voor een [medische evacuatie]. Het zorgt voor een commissie”, aldus Suraj Paudyal, een Nepalese redder opgeleid door de Zwitserse Air Zermatt, die klimmers in de Alpen redt.

Er waren ook theehuizen langs het wandelpad bij betrokken, aldus Paudyal. “Zij maakten trekkers opzettelijk ziek door met hun voedsel te knoeien”, zei hij. De sector is doordrenkt van belangenconflicten, met reisorganisaties die zelf in ziekenhuizen en helikopterbedrijven investeren, voegde hij toe.

De afgelopen jaren hebben westerse verzekeringsmaatschappijen de verzekeringspremie verhoogd. Tot vijf jaar geleden rekenden zij 60 euro voor een Everest trektocht, waarbij een reddingshelikopter betrokken was, maar nu is de premie gestegen tot 260 euro.

“Trektochten in Nepal zijn duur geworden, wat Nepal voor budgettoeristen onaantrekkelijk zou kunnen maken”, zei hij.

Yaks passeren een trekker op weg naar Everest Base Camp
Yaks passeren een wandelaar op weg naar Everest Base Camp bij Gorakshep, Nepal, op 24 oktober 2015. (AP Foto/Tashi Sherpa)

Prakash Sharma Dhakal, een woordvoerder van het ministerie, zei dat de schuldige helikopterbedrijven zijn uitgesloten van het vliegen naar besloten gebieden in het noordelijke Himalaya gebied.

“We hebben de betrokken ziekenhuizen in deze, doorgestuurd naar het Ministerie van Volksgezondheid. Het ‘Ministerie van Opbrengst Onderzoek’ onderzoekt de belastingen van de trektochtbedrijven om te zien of er een discrepantie  is”, zei hij. Een speciaal politieteam onderzoekt deze gevallen ook, voegde hij toe.

Maar reisorganisaties zeggen dat de overheid de kans heeft gemist om de sector te hervormen, één van de belangrijkste verdieners van buitenlandse valuta.

“Het is duidelijk dat er hier sprake is van een samenzwering. De sector heeft weinig overheidstoezicht. De autoriteiten zijn streng met het verlenen van vergunningen, maar daarna is de particuliere sector grotendeels zelfstandig”, aldus Raj Gyawali, oprichter van Social Tours in Kathmandu.

De negatieve publiciteit die door de zwendel wordt gegenereerd zou wandelaars kunnen doen afreizen naar andere bestemmingen, zoals Peru en Mount Kilimanjaro in Tanzania, zei hij.

“Iedereen verkoopt dezelfde Everest trektocht, er is geen diversiteit. Dit heeft geresulteerd in een moordende concurrentie onder de Nepalese reisorganisaties”, zei hij.

Trekkers maken een acclimatisatiewandeling naar Nagarzhang piek boven de Dingboche vallei op weg naar Everest basiskamp in Nepal
Wandelaars maken een acclimatisatiewandeling naar Nagarzhang piek boven de Dingboche vallei op weg naar Everest basiskamp in Nepal, op 18 maart 2015. (AP Foto/Tashi Sherpa)

“Menselijke hebzucht is een cruciale factor. De slecht betaalde gidsen en de reisorganisatoren willen snel geld maken door een helikopterevacuatie aan te vragen”, zei hij.

Paudyal, die ook voor Simrik Air werkt, een helikopterbedrijf, zei dat het gebrek aan een gecentraliseerde zoek- en reddingsautoriteit in Nepal een vertraging in de redding heeft veroorzaakt, waardoor levens van wandelaars in gevaar komen.

“In tijden van crisis hebben we geen systeem. Het trektochtenbedrijf is zelf verantwoordelijk voor het initiëren van een redding. Er moet veel worden gedaan om de sector te hervormen”, zei hij.

Door Deepak Adhikari, speciaal voor de Epoch Times

 
SOORTGELIJKE ARTIKELEN