Wat ís plastic nou eigenlijk en hoe ruimen we het op?

Morgen 10 oktober is de Nederlandse dag van de duurzaamheid. Hoe kunnen we vrijwillig ons steentje bijdragen? Wij bij Epoch Times Nederland dachten aan het verminderen van plastic in het milieu, wel zo concreet en voor iedereen haalbaar. Eerst dus maar eens een artikel over plastic, wat is het en wat kunnen we ermee?

Dagelijks worden internet gebruikers geconfronteerd met video’s waarin de pijnlijke effecten van plastic op het zeeleven, op andere dieren of op het milieu worden geïllustreerd. Het is inmiddels wel duidelijk dat er veel moeite is gestoken in het maken van allerlei plastics, maar niet genoeg in het opruimen van de overgebleven rommel.

Misschien is het deze aandacht waardoor mensen en organisaties zoeken naar oplossingen voor deze problematiek, die haalbaarder zijn op de langere termijn. Er is nog een lange weg te gaan.

Met dat in gedachten, is het misschien wel eens goed om wat meer te leren over plastic: wat is het, hoe wordt het gemaakt, en niet te vergeten: hoe ruim je het op.

plastic tasjes in de bomen
Getty Images|Jeffrey Phelps.

Wat is plastic?

Er zijn verschillende soorten plastic, natuurlijke en synthetische soorten. Zowel de oude Chinese als de Maya culturen extraheerden latex en vernis uit bomen om een keur aan natuurlijke plastic voorwerpen te produceren, zoals sierlijke dozen, meubels en ander lakwerk.

Praktisch al het plastic dat tegenwoordig gebruikt wordt is echter synthetisch en gemaakt van fossiele brandstoffen in plaats van planten. Wat betreft de synthetische plasticsoorten, zijn er twee types: plastics gemaakt van ruwe olie, en plastics van aardgas.

Beide types bestaan uit polymeren, lange flexibele ketens van chemische verbindingen, waardoor plastic producten gemakkelijk gevormd kunnen worden met behulp van warmte en druk.

Chinees Lakwerk - Ming dynastie
Chinees lakwerk: ronde schaal met draak uit de Ming dynastie (links) en een ronde doos met fazanten en pioenen, ook uit de Ming dynastie (rechts). Publiek domein.
render van polymeer
Een computermodel van een polymeer. Publiek domein.

Hoe wordt plastic geproduceerd?

Eerst wordt er ruwe olie en aardgas omhoog gepompt en naar de raffinaderij gestuurd, alwaar de ruwe olie wordt omgezet in ethaan. Aardgas wordt omgezet in propaan. Deze producten worden vervolgens verder afgebroken tot kleinere moleculen in een proces wat kraken heet, waardoor ethaan ethyleen wordt en propaan propyleen. Nu wordt er een katalysator toegevoegd  waardoor de moleculen zich vormen tot chemische verbindingen (polymeren) en harsen vormen.

Het eindproduct van ruwe olie is polyethyleen en die van aardgas is polypropyleen.

jaknikker pompt olie
Jaknikker pompt olie uit een bron. Publiek domein|pxhere.

 

nurdles-plastic-pellets
Plastic pellets, die nurdles worden genoemd, worden door fabrikanten gebruikt om plastic producten te maken (links). Getty Images|avdeev007. Plastic pellets worden tijdens productie gezeefd (rechts). Getty Images|Santiago Urquijo.

Als ze afgekoeld zijn worden deze harsen gehakt tot kleine plastic pellets (nurdels genoemd), dit is het basismateriaal dat fabrikanten gebruiken om het volledige scala aan plastic producten te produceren.

Wereldwijd worden er elk jaar honderden miljoenen tonnen plastic geproduceerd. Het productievolume verdubbelt om de 10 jaar. In de afgelopen 60-70 jaar is ongeveer 9 miljard ton plastic geproduceerd.

Wat gebeurt er met plastic afval?

Duizenden tonnen afgedankt plastic hebben hun weg gevonden in waterlichamen, die uiteindelijk de oceaan in stromen. Zeestromingen zorgen ervoor dat dergelijk afval zich ophoopt tot een enorme soep vol vuilnis. De beruchte Great Pacific Garbage Patch (GPGP) is de grootste en meest bekende van deze plastic soepen, hoewel andere oceanen ze ook hebben. De GPGP is drie keer zo groot als Frankrijk en bevat ongeveer 900.000 ton afval.

plastic in het water en fauna problemen
Plastic afval drijft aan de oppervlakte (links). Getty Images|Gary Bell. Plastic afval kan een extreem schadelijk effect hebben op de natuur (rechts). Getty Images|John Cancalosi.

Dieren die de felgekleurde deeltjes plastic aanzien voor voedsel, eten ervan, wat het einde voor ze kan betekenen. Toxines worden ook doorgegeven in de voedselketen. Vervuilde vis, vindt zijn weg naar onze borden, waardoor niemand ongemoeid blijft.

vuilnisbelt plastic
Bergen afval die door een bulldozer bij een stortplaats worden samengeperst. Public domain|Air Force Civil Engineer Center

Op het vasteland worden honderden miljoenen tonnen plastic per jaar weggegooid.

Ongeveer 40 procent van dat afval komt uit plastic voor eenmalig gebruik, zoals tassen, flessen en rietjes. Omdat er regenwater door stortplaatsen stroomt, absorbeert het water oplosbare verbindingen. Dit wordt percolaat genoemd en kan zeer toxisch zijn. Het kan grondwater, grond en beken verontreinigen, de leefomgeving en fauna schade berokkenen. Dit kan zowel het drinkwater als ons milieu beïnvloeden, iets wat we niet kunnen negeren.

Wat doen we er momenteel aan? En wat kunnen we doen?

Het verminderen van de hoeveelheid wegwerp plastic, zou de hoeveelheid afval beperken – door herbruikbare tassen te gebruiken in plaats van plastic zakken, metalen drinkflessen in plaats van plastic en milieuvriendelijke rietjes enz.

Recyclen is ook een goed idee. Plastic afval wordt samengeperst, versnipperd, gewassen en gesmolten waarna het weer tot pellets wordt verwerkt voor hergebruik in de productie, waardoor er minder afval wordt verspild.

Bekijk hoe plastic wordt gerecycled in Californië:

Er worden ook andere manieren onderzocht. Er zijn microben gevonden die het afbraakproces van plastic van honderden jaren tot een paar dagen kunnen versnellen! Organismen zoals meelwormen en rupsen [van de wasmot] kunnen ook piepschuim eten en het zo composteren.

Sommige fabrikanten maken nu biologisch afbreekbaar wegwerpbestek als vervanger van plastic bestek. Er zijn inmiddels zelfs producenten die weer latex winnen uit bomen.

Biologisch afbreekbaar bestek is een milieuvriendelijk alternatief voor plastic wegwerpbestek:

Tegelijkertijd worden er innovaties doorgevoerd om onze oceanen op te ruimen.

Dankzij al deze ideeën, kunnen we ons steentje bijdragen en is er een lichtpuntje aan de horizon. Tot die tijd moeten we er nog steeds rekening mee houden dat dieren in het wild (en wij dus ook) slachtoffer zijn. Al deze pijnlijke video’s zouden ons een duwtje in de juiste richting moeten geven, om keuzes te maken die de wereld verbeteren – zo werkt verandering….

 
SOORTGELIJKE ARTIKELEN